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La concentración empresarial en el sistema alimentario de EE. UU. Hace que los alimentos sean más caros y menos accesibles para muchos estadounidenses

Por Philip H. Howard, Michigan State University y Mary Hendrickson, University of Missouri-Columbia

Los ejecutivos de la agroindustria y los políticos gubernamentales a menudo elogian el sistema alimentario de los estados unidos por su abundancia y asequibilidad la producción de alimentos. En realidad, sin embargo, los costos de los alimentos están aumentando y los compradores en muchas partes de los Estados Unidos tienen un acceso limitado a productos frescos y saludables.

Este no es solo un tema académico. Incluso antes de la pandemia actual, millones de personas en los Estados Unidos pasaban hambre. En 2019, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos estimó que más de 35 millones de personas padecían "inseguridad alimentaria", lo que significa que carecían de acceso confiable a alimentos nutritivos y asequibles. Ahora los bancos de alimentos están luchando por alimentar a las personas que han perdido empleos e ingresos gracias al COVID-19.

Como sociólogos rurales, estudiamos los cambios en los sistemas alimentarios y la sostenibilidad. Durante los últimos 40 años, hemos seguido de cerca la consolidación corporativa de la fabricación, procesamiento y distribución de alimentos en los Estados Unidos. En nuestra opinión, este proceso hace que los alimentos estén menos disponibles o menos asequibles para muchos estadounidenses.

Menos empresas más grandes

La consolidación ha puesto decisiones clave sobre el sistema alimentario de nuestra nación en manos de unas pocas grandes corporaciones, dándoles una enorme influencia para cabildear a los formuladores de políticas, investigar directamente la industria alimentaria e influir en la cobertura de los medios. Estas empresas también tienen un enorme poder para tomar decisiones sobre qué alimentos se producen, cómo, dónde y por quién, y quién puede comerlos. Hemos seguido esta tendencia en todo el mundo.

Comenzó en la década de 1980 con fusiones y adquisiciones que dejaron a algunas grandes empresas dominando casi todas las etapas de la cadena alimentaria. Entre los más grandes se encuentran el minorista Walmart, el procesador de alimentos Nestlé y la empresa de semillas / productos químicos Bayer.

  Gráfico que muestra la consolidación en la industria mundial de semillas

Monsanto adquirió más de 70 empresas de semillas entre 1996 y 2013, antes de que Bayer, una empresa competidora de productos químicos y semillas, adquiriera la empresa en 2018. Philip Howard, CC BY- ND

Algunos líderes empresariales han abusado de su poder, por ejemplo, asociándose con sus pocos competidores para fijar precios. En 2020, Christopher Lischewski, ex presidente y director ejecutivo de Bumblebee Foods, fue condenado por conspiración para fijar precios para el atún enlatado. Fue sentenciado a 40 meses de prisión y una multa de 100.000 dólares.

En el mismo año, el procesador de pollos Pilgrim's Pride se declaró culpable de cargos por fijación de precios y recibió una multa de 110,5 millones de dólares. La empresa empacadora de carne JBS presentó una demanda por fijación de precios de 24,5 millones de dólares para la carne de cerdo y los granjeros ganaron un acuerdo colectivo contra las empresas descascaradoras de maní Olam y Birdsong.

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Es difícil seguir la consolidación de la industria. Muchas subsidiarias a menudo están controladas por una empresa matriz y se dedican al "empaquetado por contrato", donde una sola planta de procesamiento produce alimentos idénticos que luego se venden con decenas de marcas diferentes, incluidas etiquetas que compiten directamente con ella, una con la otra.

Las retiradas del mercado clasificadas en respuesta a brotes de enfermedades transmitidas por los alimentos revelaron el amplio alcance de las relaciones contractuales. Los cierres en las plantas empacadoras de carne debido a las infecciones por COVID-19 entre los trabajadores han demostrado cuánto fluye el suministro de alimentos de EE. UU. A través de una pequeña cantidad de instalaciones.

Con la consolidación, las grandes cadenas de supermercados han cerrado muchas tiendas urbanas y rurales. Este proceso ha dejado a numerosas comunidades con selecciones limitadas de alimentos y precios altos, particularmente en vecindarios con muchas familias negras o latinas de bajos ingresos.

Hambre generalizada

A medida que aumentó el desempleo durante la pandemia, también lo hizo el número de estadounidenses hambrientos. Feeding America, una red nacional de bancos de alimentos, estima que hasta 50 millones de personas, incluidos 17 millones de niños, pueden estar sufriendo actualmente de inseguridad alimentaria. A nivel nacional, la demanda en los bancos de alimentos creció en más del 48% durante la primera mitad de 2020.

Al mismo tiempo, las interrupciones en las cadenas de suministro de alimentos obligaron a los agricultores a arrojar leche a las alcantarillas, dejar productos en descomposición en los campos y matar el ganado que no se pudo procesar en mataderos. Estimamos que entre marzo y mayo de 2020, los ganaderos han eliminado entre 300.000 y 800.000 cerdos y 2 millones de pollos, más de 30.000 toneladas de carne.

¿Qué papel juega la concentración en esta situación? La investigación muestra que la concentración minorista se correlaciona con precios más altos para los consumidores. También muestra que cuando los sistemas alimentarios tienen menos sitios de fabricación y procesamiento, las interrupciones pueden tener un impacto importante en el suministro.

La consolidación facilita que cualquier industria mantenga precios altos. Con solo unos pocos jugadores, las empresas simplemente igualan los aumentos de precios de las demás en lugar de competir con ellas. La concentración en el sistema alimentario de EE. UU. Ha aumentado los costos de todo, desde cereales para el desayuno hasta café y cerveza.

  Gráficos que muestran la concentración en los mercados de alimentos de EE. UU.

La participación combinada de las ventas de las cuatro principales empresas (CR4) de determinados productos básicos estadounidenses, procesamiento / fabricación de alimentos y canales de distribución / venta minorista. Family Farm Action Alliance, CC BY-ND

A medida que la pandemia interrumpió el sistema alimentario de la nación hasta 2020, los costos de los alimentos para el consumidor aumentaron 3.4%, en comparación con 0.4% en 2018 y 0, 9% en 2019. Esperamos que los precios minoristas se mantengan altos porque son "pegajosos", con tendencia a subir rápidamente pero a bajar más lentamente y sólo parcialmente.

También creemos que puede haber más interrupciones en la oferta. Unos meses después de la pandemia, los estantes de carne en algunas tiendas estadounidenses estaban vacíos, mientras que algunos de los procesadores más grandes del país exportaban cantidades récord de carne a China. La sensual estadounidense Elizabeth Warren, demócrata de Massachusetts, y Cory Booker, DN.J., citaron este desequilibrio como evidencia de la necesidad de tomar medidas enérgicas contra lo que llamaron "prácticas monopolísticas" de Tyson Foods, Cargill, JBS y Smithfield, que dominan la industria de envasado de carne de Estados Unidos.

Tyson Foods respondió que muchas de sus exportaciones eran "cortes de carne o porciones de animales que los estadounidenses no desean". Los estantes de las tiendas ya no están vacíos para la mayoría de los cortes de carne, pero las plantas de procesamiento siguen estando sobrevendidas, y muchas están planificadas hasta 2021.

Hacia un sistema alimentario más justo

En nuestra opinión, solo se puede lograr un sistema alimentario resistente que nutra a todos mediante una distribución más equitativa del poder. Esto, a su vez, requerirá acciones en áreas que van desde el derecho contractual y la política antimonopolio hasta los derechos laborales y el desarrollo económico. Los agricultores, los trabajadores, los funcionarios electos y las comunidades deberán trabajar juntos para encontrar alternativas y cambiar las políticas.

El objetivo debería ser producir más alimentos de origen local con cadenas de suministro más cortas y menos centralizadas. Detroit ofrece un ejemplo. Durante los últimos 50 años, los productores de alimentos han creado más de 1.900 granjas y jardines urbanos. Una cooperativa de alimentos planificada de propiedad de la comunidad prestará servicios al extremo norte de la ciudad, cuyos residentes son predominantemente afroamericanos de ingresos bajos y moderados.

El gobierno federal puede ayudar adaptando los programas de apoyo a las granjas a las granjas y negocios que sirven a los mercados locales y regionales. Los incentivos estatales y federales pueden construir granjas comunitarias o cooperativas y negocios de procesamiento y distribución. Empresas como estas podrían brindar oportunidades de desarrollo económico al hacer que el sistema alimentario sea más resistente.

En nuestra opinión, las mejores soluciones vendrán de escuchar y trabajar con las personas más afectadas: agricultores sostenibles, trabajadores agrícolas y de restauración, empresarios y cooperadores y, en última instancia, las personas que alimentan.   La conversación


Philip H. Howard Profesor Asociado de Sostenibilidad Comunitaria, Universidad Estatal de Michigan y Mary Hendrickson, Profesora Asociada de Sociología Rural, Universidad de Missouri-Columbia

Este artículo ha sido reeditado por The Conversación bajo licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

Imagen superior: Voluntarios preparan cajas en el Greater Boston Food Bank el 1 de octubre de 2020. Iaritza Menjivar, The Washington Post a través de Getty Images

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