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Cómo el estrés crónico cambia el cerebro y qué puede hacer para revertir el daño

Por Barbara Jacquelyn Sahakian, Universidad de Cambridge ; Christelle Langley, Universidad de Cambridge y Muzaffer Kaser, Universidad de Cambridge

Un poco de estrés es una parte normal de nuestra vida diaria, que también puede ser bueno para nosotros . Superar eventos estresantes puede hacernos más resistentes. Pero cuando el estrés es severo o crónico, por ejemplo, causado por la ruptura de un matrimonio o una empresa, la muerte en la familia o la intimidación, debe abordarse de inmediato.

Esto se debe a que el estrés repetido puede tener un gran impacto en nuestro cerebro, poniéndonos en riesgo de una variedad de problemas físicos y psicológicos.

El estrés repetido es uno de los principales desencadenantes de la inflamación persistente en el cuerpo. La inflamación crónica puede conducir a una variedad de problemas de salud, como diabetes y enfermedades cardíacas. El cerebro normalmente está protegido de las moléculas circulantes por una barrera hematoencefálica. Pero bajo estrés repetido, esta barrera se filtra y las proteínas inflamatorias circulantes pueden ingresar al cerebro.

El hipocampo del cerebro es una región cerebral crítica para el aprendizaje y la memoria y es particularmente vulnerable a tales insultos. Los estudios en humanos han demostrado que la inflamación puede afectar negativamente los sistemas cerebrales relacionados con la motivación y la agilidad mental.

También hay evidencia de efectos de estrés crónico sobre las hormonas en el cerebro, incluidos el cortisol y el factor de liberación de corticotropina (CRF). Los niveles elevados y prolongados de cortisol se han asociado con trastornos del estado de ánimo y estrechamiento del hipocampo. También puede causar muchos problemas físicos, incluidos los ciclos menstruales irregulares.

Estado de ánimo, cognición y comportamiento

Es bien sabido que el estrés crónico puede conducir a la depresión, que es una de las principales causas de discapacidad en todo el mundo. También es una afección recurrente: las personas que han experimentado depresión corren el riesgo de futuros episodios de depresión, particularmente bajo estrés.

Hay muchas razones para esto y se pueden vincular a cambios en el cerebro. El hipocampo reducido que puede causar una exposición persistente a las hormonas del estrés y la inflamación continua es más frecuente en pacientes deprimidos que en personas sanas.

El estrés crónico eventualmente también cambia los químicos en el cerebro que modulan la cognición y el estado de ánimo, incluida la serotonina. La serotonina es importante para la regulación del estado de ánimo y el bienestar. De hecho, los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) se utilizan para restaurar la actividad funcional de la serotonina en el cerebro en personas con depresión.

El trastorno del sueño y del ritmo circadiano es una característica común en muchos trastornos psiquiátricos, como la depresión y la ansiedad. Las hormonas del estrés, como el cortisol, desempeñan un papel modulador clave en el sueño. Los altos niveles de cortisol pueden interferir con nuestro sueño. Por lo tanto, restaurar los patrones de sueño y los ritmos circadianos puede proporcionar un enfoque terapéutico para estas afecciones.

La depresión puede tener enormes consecuencias. Nuestro trabajo ha demostrado que la depresión perjudica la cognición tanto en áreas no emocionales, como la planificación y la resolución de problemas, como en las áreas emocionales y sociales, como crear una distorsión de la atención a la información negativa.

Además de la depresión y la ansiedad, el estrés crónico y su impacto en el trabajo pueden provocar síntomas de agotamiento, que también están relacionados con una mayor frecuencia de fallas cognitivas en la vida diaria. Dado que las personas deben aumentar la carga de trabajo en el trabajo o la escuela, esto puede conducir a una reducción de los sentimientos de éxito y una mayor susceptibilidad a la ansiedad, creando un círculo vicioso.

El estrés también puede interferir con nuestro equilibrio entre el pensamiento racional y las emociones. Por ejemplo, los estresantes informes de la propagación mundial del nuevo coronavirus han provocado que las personas acumulen desinfectantes para manos, pañuelos y papel higiénico. Las tiendas están vaciando estos suministros, a pesar de que el gobierno aseguró que hay muchos suministros disponibles.

Esto se debe a que el estrés puede obligar al cerebro a cambiar a un "sistema de hábitos". Bajo estrés, las áreas del cerebro como el putamen, una estructura redonda en la base del cerebro anterior, muestran una mayor activación. Esta activación se ha asociado con el comportamiento de acaparamiento. Además, en situaciones estresantes, la corteza prefrontal ventromedial, que desempeña un papel en la cognición emocional, como evaluar las afiliaciones sociales y aprender el miedo, puede aumentar los miedos irracionales. Al final, estos temores prevalecen sobre la capacidad normal del cerebro para tomar decisiones frías y racionales.

Superando el estrés

Entonces, ¿qué debe hacer si sufre de estrés crónico? Afortunadamente, hay formas de lidiar con eso. El pronóstico del gobierno del Reino Unido sobre el capital mental y el bienestar ha recomendado métodos probados de bienestar mental.

Sabemos, por ejemplo, que el ejercicio ha traído beneficios contra el estrés crónico. El ejercicio aborda la inflamación que conduce a una respuesta antiinflamatoria. Además, el ejercicio aumenta la neurogénesis, la producción de nuevas células cerebrales, en áreas importantes, como el hipocampo. También mejora su estado de ánimo, su cognición y su salud física.

Otra forma clave de combatir el estrés es conectarse con personas a su alrededor, como familiares, amigos y vecinos. Cuando está bajo estrés, relajarse e interactuar con amigos y familiares lo distraerá y lo ayudará a reducir la sensación de estrés.

El aprendizaje puede ser un método menos obvio. La educación conduce a una reserva cognitiva, un suministro de habilidades de pensamiento, que proporciona cierta protección cuando tenemos eventos negativos en la vida. De hecho, sabemos que las personas tienen menos probabilidades de sufrir depresión y problemas cognitivos si tienen una mejor reserva cognitiva.

Otros métodos incluyen la conciencia, que nos permite tomar nota y sentir curiosidad por el mundo que nos rodea y pasar el tiempo en el momento. Dar es otro: ser voluntario o donar a una organización benéfica activa el sistema de recompensas en su cerebro y promueve sentimientos positivos sobre la vida.

Por encima de todo, cuando experimentas estrés crónico, no esperes y deja que las cosas te superen. El diagnóstico temprano y el tratamiento temprano efectivo son la clave para obtener buenos resultados y bienestar. Recuerde actuar de manera integral para mejorar su estado de ánimo, su pensamiento y su salud física.

Y no tienes que esperar hasta que estés abrumado por el estrés. En última instancia, es importante aprender desde una edad temprana para mantener el cerebro en forma durante toda nuestra vida.   La conversación


Barbara Jacquelyn Sahakian, profesora de neuropsicología clínica, Universidad de Cambridge ; Christelle Langley, Asociada de Investigación Postdoctoral, Cognitive Neuroscience, University of Cambridge y Muzaffer Kaser, Clinical Lecturer, University of Cambridge

Este artículo fue reeditado por The Conversation con una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

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